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Vivre dans un petit espace : plus une question de psychologie que de mètres carrés

Dans les villes du monde entier, les petits espaces de vie sont de plus en plus courants. À Hong Kong, on estime à 200 000 le nombre de personnes qui vivent dans ce qu’on appelle des « maisons cercueils », des logements si petits qu’une personne ne peut même pas étendre complètement ses jambes.

Cela semble exotique car ce phénomène se déroule loin de chez nous. Et pourtant en Europe aussi les espaces de vie minuscules sont en augmentation. Au cours des 20 dernières années, le locataire privé moyen en Grande-Bretagne a vu son espace de vie individuel diminuer, passant de 31 mètres carrés en 1996 à 25 mètres carrés, car de plus en plus de personnes sont contraintes de vivre en colocation.

Les économies avancées étant axées sur la croissance urbaine, l’offre de logements n’a pas répondu et le prix des terrains est monté en flèche. Par conséquent, les locataires et les nouveaux propriétaires ont été contraints d’occuper des espaces de plus en plus petits et de plus en plus chers, alors même que les propriétaires existants ont vu leur patrimoine immobilier se multiplier, leurs espaces de vie s’agrandir et leurs portefeuilles immobiliers se développer. Au Royaume-Uni, cela s’est traduit par une inégalité accrue en matière d’espace de vie.

Les recherches montrent que ces tendances ont des répercussions importantes sur le bien-être personnel et collectif des gens. Les attentes des personnes concernant l’espace de vie qu’ils jugent adéquat ne sont pas innées. Elles sont plutôt influencées par l’espace auquel ils sont habitués et par les espaces de ceux qui les entourent. Au niveau sociétal, l’inégalité spatiale est à la fois le produit et l’aggravation du désavantage socio-économique.

Attentes en matière d’espace

Il n’existe pas de relation universelle entre la taille de l’espace de vie et le bien-être subjectif. Des personnes et des sociétés différentes utilisent et comprennent l’espace de vie de différentes manières. Cela peut conduire à des divergences intéressantes lorsque les cultures se heurtent.

Dans une étude publiée au début des années 1990, l’ethnographe Ellen J. Pader a enregistré les propos d’un immigrant mexicain : « Je vois tant d’Américains vivre seuls, et je me dis qu’ils doivent se sentir bien seuls. » En raison de cette diversité, un petit espace de vie n’affectera pas toutes les personnes au même degré.

Les maisons sont ce que les économistes appellent des biens positionnels : Elles déterminent notre statut social en affichant efficacement notre richesse et nos goûts. Même si l’espace de vie d’une personne est suffisamment grand pour répondre à ses besoins fondamentaux, elle peut ressentir un stigmate (ou une fierté) s’il est plus petit (ou plus grand) que celui de ses voisins, de ses amis ou de sa famille.

Une nouvelle propriétaire-occupante d’une petite maison, interrogée dans le cadre d’une étude récente sur les attentes en matière de logement au Royaume-Uni, a déclaré qu’elle se sentait jugée par les gens parce qu’elle avait choisi de rester dans son appartement d’une seule pièce. « Il était très difficile de séparer les points de vue de la société et des amis sur l’endroit où les gens devraient vivre et ce à quoi ressemble la réussite », a-t-elle déclaré.

Un tiers des personnes interrogées dans le cadre d’une étude réalisée en 2005 par les économistes américains Sara J. Solnick et David Hemenway ont déclaré qu’elles préféraient avoir une maison plus petite en termes absolus, à condition qu’elle soit plus grande que celle de tout le monde. De même, il est prouvé, toujours aux États-Unis, que les attentes d’un individu en matière d’espace de vie sont particulièrement affectées par la taille des plus grandes maisons de la région : Lorsque la taille de ces dernières augmente, la satisfaction des habitants des environs en matière de logement diminue. (Je n’ai pas réussi à trouver un effet de comparaison sociale similaire au Royaume-Uni ou en Allemagne, bien que mes données soient beaucoup plus minces).

L’inégalité spatiale

On pourrait être tenté, au vu de ces éléments, de considérer avec cynisme que certaines cultures se délectent de la « pauvreté spatiale » des autres. Si cela peut être vrai pour certains consommateurs ostentatoires, la plupart des gens aspirent probablement à un espace de vie de taille « normale », où ils peuvent pratiquer des activités « normales » à la maison, comme recevoir la visite d’amis. Ne pas pouvoir le faire peut entraîner un sentiment de honte.

Cela peut également désavantager les personnes qui n’ont pas beaucoup d’espace de manière plus tangible. Le système éducatif britannique s’attend implicitement à ce que tous les ménages disposent d’un espace de vie suffisant pour que les enfants puissent faire leurs devoirs en toute tranquillité. Les enfants des ménages qui ne sont pas en mesure de respecter ces normes sont donc susceptibles d’obtenir de moins bons résultats scolaires.

En nous rendant plus dépendants de nos foyers, la pandémie a accentué le désavantage lié au manque d’espace de vie. Les participants à une étude récente sur la manière dont le COVID a modifié l’utilisation de nos maisons ont expliqué que le fait de travailler à domicile – et de passer par le Zoom – les a obligés à avouer à leurs collègues qu’ils ne possédaient pas de canapé ou de chambre d’amis.

Simon

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